¿Qué riesgos para la salud están asociados con el envenenamiento por plomo?

por Dr. Sandra Landers, MD, PhD
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El plomo (símbolo Pb) pertenece al grupo de los metales pesados ​​y es un elemento conocido y utilizado desde los albores de la civilización humana (explotado durante al menos 8000 años). No es un elemento nutricional esencial y es tóxico para los humanos.

Hoy en día sigue siendo utilizado en una amplia gama de industrias, tales como: municiones, explosivos, baterías, industria química o cerámica. La difusión del Pb en la naturaleza y sus variados usos lo convirtieron en un tóxico generalizado.

En los últimos 50 años, el Pb y la contaminación con este metal se han incrementado de manera espectacular, como lo demuestran las sucesivas estructuras de los glaciares de Groenlandia.

Así, en las capas correspondientes a la revolución industrial (1780) 1g de hielo contiene 10µg de Pb.

Doscientos años después, la concentración de Pb por 1g de hielo es 20 veces mayor (200μg). Se estima que en EE.UU. se están utilizando 1,3 millones de toneladas de este metal, liberando unas 100.000 toneladas de Pb en el aire y el agua.

No se conoce ninguna función fisiológica del Pb en el cuerpo. Las personas lo acumulan en sus tejidos y la mayor concentración se encuentra en la población urbana.

Esta acumulación está directamente relacionada con la industrialización y el uso de gasolina con plomo. Otras fuentes son: algunos cosméticos y medicinas tradicionales, ciertos alimentos, especialmente dulces glaseados, pinturas que todavía se usan comúnmente para la decoración de interiores.

Puede entrar al agua potable a través de la corrosión de las tuberías. Esto es más probable que suceda cuando el agua es ligeramente ácida.

Por esta razón, últimamente, los sistemas públicos de tratamiento de agua realizan ajustes de pH. El límite máximo permisible de Pb en agua potable es de 0,01 ppm.

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Hay una ingesta diaria de 100-300μg de Pb en nuestro organismo, a través de alimentos, aire contaminado, agua, etc., llegando a un nivel de 200mg de Pb, cantidad constante que se encuentra en el cuerpo de un adulto.

Estas cantidades oscilan entre 100-500mg de Pb, dependiendo de los niveles que se encuentren en el ambiente. En la industria de procesamiento de plomo, un trabajador puede absorber hasta 400 μg de Pb durante 8 horas (más los 200-300 μg absorbidos a través de los alimentos, el agua o el aire ambiental).

Los pulmones absorben el 50-70% de la dosis inhalada. La absorción gastrointestinal de Pb es del 5-10% en adultos y hasta del 40% en niños. La piel solo puede absorber compuestos orgánicos (tetraetilo de Pb) en cantidades suficientes para generar toxicidad sistémica.

La distribución de este metal pesado en el organismo se realiza de forma tricompartimental: compartimiento sanguíneo, hueso y tejidos blandos. En la sangre, el 95% se encuentra en los glóbulos rojos con una vida media de 35 días. Los huesos son el principal depósito de plomo del organismo, hasta un 90% de la cantidad de Pb.

El período de vida media del Pb en los huesos es de 20 a 30 años. Alrededor del 10% del Pb en el cuerpo se libera en los tejidos blandos con un período de vida media de 40 días. Por lo tanto, los niveles de Pb en sangre no reflejan la cantidad total de Pb en el cuerpo.

El depósito y la eliminación de Pb de los huesos se realizan en línea con un proceso de calcio similar. Una dieta baja en calcio, fosfato, selenio y zinc puede favorecer una mayor absorción de Pb.

Asimismo, el hierro y la vitamina D influyen en la absorción y eliminación del Pb. La eliminación se realiza por vía renal a través de filtración y secreción tubular, representando la principal vía de excreción (75%). Las rutas secundarias son fanaers, sudor y tracto digestivo. Atraviesa la placenta y afecta al feto y también se encuentra en la secreción de leche, afectando a los lactantes.

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¿Cuáles son los efectos secundarios del envenenamiento por plomo?

Los efectos del Pb en los órganos y sistemas del cuerpo se han estudiado ampliamente a lo largo del tiempo, por lo que ahora las personas pueden conocer sus efectos en los sistemas nervioso, cardiovascular, renal y reproductivo. Uno de los más importantes es el bloqueo de la síntesis de hemo, la disminución de los niveles de hemoglobina y la anemia.

Efectos agudos: problemas gastrointestinales, toxicidad aguda o incluso la muerte (para niños con niveles elevados de plomo en la sangre).

Efectos crónicos: anemia, trastornos neurológicos, baja inmunidad. Además, afecta la función renal, la presión arterial, la evolución normal del embarazo.

Efectos sobre la reproducción: La presencia de Pb en el organismo afecta a la fertilidad masculina, según investigaciones recientes. La alta concentración de Pb puede causar esterilidad porque afecta la motilidad de los espermatozoides.

En las mujeres, la exposición al Pb afecta la libido y aumenta el riesgo de aborto espontáneo, parto prematuro o incluso aborto espontáneo. Entra en la placenta y se acumula en los tejidos del embrión, incluido el cerebro, y puede dañar permanentemente al niño. También puede causar retraso en el crecimiento, problemas de aprendizaje, problemas de audición, poca memoria o agresividad.

Efectos sobre la visión: la investigación ha demostrado que la exposición al Pb aumenta el riesgo de desarrollar cataratas.

El riesgo de cáncer : aumenta el riesgo de cáncer, particularmente de estómago, pulmones y vejiga.

Personas vulnerables

1. Personas con deficiencia de calcio y hierro.

Numerosos estudios han demostrado que determinadas carencias en minerales, como el calcio, el hierro y el zinc, contribuyen al aumento del Pb absorbido.

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2. Niños y fetos

Durante el proceso de crecimiento, absorben y retienen sustancias, incluido el Pb, mucho más fácilmente. Además, al tener una menor masa ósea, el plomo se acumula en los tejidos blandos. Debido a que el desarrollo aún no ha terminado, sus órganos se involucran más en este proceso y no en la eliminación de Pb.

Numerosos estudios también han indicado que el sistema nervioso es muy sensible al Pb, especialmente en los primeros 3 años de vida. En consecuencia, las repercusiones que se pueden presentar en los niños son: pérdida de apetito, anemia, dolor abdominal, estreñimiento, pérdida de peso, fatiga, insomnio, irritabilidad, dolores de cabeza, retraso mental, crecimiento lento.

3. Mujeres menopáusicas

La razón es que estas mujeres a menudo comienzan a desarrollar osteoporosis, que es una pérdida grave y progresiva de la masa ósea. De esta forma, el Pb acumulado en los huesos volverá a ser liberado a la sangre.

¿Qué puedes hacer?

  • Use pintura sin plomo para las paredes.
  • Asegúrese de que los muebles no contengan Pb.
  • No permita que los niños jueguen en lugares donde haya paredes u objetos viejos.
  • No use platos, ollas, sartenes si no está seguro de si contienen Pb o no.
  • Antes de usar agua del grifo, déjela correr más. Reemplazar tuberías viejas, instalar filtros, cambiar las instalaciones de Pb.
  • Lave todas las verduras y frutas con agua fría a alta presión.
  • No guardes los alimentos en lugares abiertos donde estén en contacto con partículas de polvo.
  • Evita consumir productos enlatados porque tienen un alto contenido de Pb.

Los antioxidantes reducen los efectos tóxicos del Pb. Un estudio realizado por investigadores de la Universidad de Madrid estableció que la administración de antioxidantes naturales reduce los efectos nocivos del Pb.

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