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Apnea obstructiva del sueño: causas, síntomas y tratamiento

por Dr. Sandra Landers, MD, PhD
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Para las personas con apnea obstructiva del sueño no diagnosticada y no tratada , la vida diaria puede ser una lucha ya que luchan contra el letargo y tienen problemas para concentrarse y pensar con claridad. Esto puede continuar por años o por el resto de sus vidas.  La apnea del sueño es un trastorno relativamente fácil de diagnosticar para los profesionales, pero es muy difícil que los pacientes se autodiagnostiquen, ya que los síntomas imitan muchas otras condiciones posibles.

Aquí, queremos ver qué puede causar o contribuir a este trastorno respiratorio que ocurre durante el sueño, los primeros síntomas que pueden indicar apnea del sueño y cómo el diagnóstico formal y luego el tratamiento con dispositivos conocidos como máquinas CPAP usadas junto con máscaras de CPAP pueden restaurar la vitalidad de una persona y lograr un sueño reparador.

 

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Causas de la apnea del sueño

Durante el día, los músculos de la garganta funcionan automáticamente para mantener nuestras vías respiratorias abiertas de modo que la respiración sea normal y natural. Mientras dormimos, estos músculos se relajan y hacen que las vías respiratorias se estrechen. Una persona con apnea del sueño experimentará un estrechamiento hasta el punto de que la respiración se detiene momentáneamente a numerosos intervalos durante toda la noche.

La apnea del sueño es causada principalmente por la genética: la forma en que se forman los músculos, los tejidos y la estructura ósea de la cabeza y el cuello de una persona. Pero otros factores pueden contribuir a lo que se conoce como “eventos apneicos”, que son los paros respiratorios. Más adelante veremos cómo las máquinas CPAP y las máscaras CPAP pueden evitar la mayoría o todos estos eventos.

Las amígdalas agrandadas pueden crear bloqueos en la garganta durante el sueño, al igual que la obesidad, donde el exceso de tejido graso hace que la tráquea sea más gruesa. En individuos “normales”, el cerebro envía señales durante el sueño para mantener el pasaje de respiración abierto, pero las personas con apnea del sueño pueden tener señales más débiles que el resto de la población. Sin embargo, incluso las personas “sanas”, cuando envejecen, tienden a experimentar una disminución en la fuerza de estas señales.

Síntomas de apnea del sueño

Cuando la respiración se detiene durante el sueño, y esto puede ocurrir hasta 100 veces por noche, con algunos casos que duran hasta un minuto, el cerebro se ve privado de oxígeno. Dependiendo de la cantidad y duración de los eventos y de la duración del patrón, una persona puede experimentar numerosos problemas de salud críticos, como infarto de miocardio, apoplejía, cáncer y más.

Los síntomas iniciales son menos peligrosos, pero no deben ignorarse. Hay tres síntomas bastante comunes que pueden indicar apnea del sueño:

  1. Ronquidos fuertes
  2. Cansancio durante el día
  3. Neblina mental

El primero es un resultado directo del cierre de la garganta. El segundo y el tercero son el resultado de la disminución del flujo de oxígeno al cerebro durante el sueño. Una persona con cualquiera de estos síntomas debe consultar a un médico que esté familiarizado con la apnea del sueño y los trastornos respiratorios generales.

Se estima que 100 millones de personas en todo el mundo sufren de apnea del sueño y que solo el 20% han sido diagnosticados y están tratando la afección con máquinas de CPAP y máscaras de CPAP. Es fácil ver por qué se diagnosticaron tan pocos: los síntomas iniciales pueden ser el resultado de muchas otras afecciones y conductas relacionadas con el estilo de vida, por lo que los individuos a menudo se autodiagnosticarán. Si la apnea del sueño es, de hecho, el problema, solo hay una forma de diagnosticarla y un método de tratamiento de primera línea.

Diagnóstico y tratamiento de la apnea del sueño

Si un médico sospecha que una persona tiene apnea del sueño, pedirá un estudio del sueño. Aquí, el paciente pasará la noche en un centro de sueño, que es una instalación con profesionales entrenados que monitorean la respiración del paciente y los niveles de oxígeno durante una noche de sueño. El paciente usa una cánula nasal y posiblemente otro equipo y tiene cables conectados a varias partes del cuerpo. Todos están conectados a los equipos de monitoreo, lo que permite una documentación precisa de la cantidad y la duración de los paros respiratorios y la saturación de oxígeno.

Después, el médico interpretará los resultados. Si el diagnóstico es apnea del sueño, el paciente generalmente comenzará la terapia con una máquina CPAP. Estas máquinas, cuando se usan con máscaras de CPAP, pueden hacer una gran diferencia en la calidad del sueño del paciente y su estado de alerta general durante todo el día.

Las máquinas vienen en muchos estilos con numerosas características. Proporcionan una presión positiva continua en la vía aérea (por lo tanto, el acrónimo CPAP) mientras el paciente duerme, lo que ayuda a evitar que la garganta se cierre. A menudo se usa junto con un humidificador calentado por separado o uno que está incorporado, la máquina mantiene los niveles de humedad ajustados, lo que evita el exceso de sequedad en la boca, la nariz y la garganta.

La mayoría de los pacientes tardan un poco en adaptarse a la terapia de CPAP. Una máscara que se usa sobre una parte de la cara durante toda la noche puede ser irritante, al principio, para algunos pacientes. Pero al igual que con cualquier otra cosa, los humanos son muy adaptables, y para muchos, con el tiempo, dormir con una máscara parece ser la manera normal de dormir.

Las máscaras CPAP están diseñadas con relleno para mayor comodidad, pero no todas las máscaras son adecuadas para todas las personas. El ajuste y el tamaño correctos son críticos para que se forme un sello sólido alrededor de la circunferencia de la máscara. Un médico, técnicos en el centro del sueño y minoristas de equipos de CPAP pueden ser fundamentales para ayudar a los nuevos pacientes a elegir las máscaras adecuadas para ellos.

La máquina CPAP es generalmente una unidad compacta no mucho más grande que una radio reloj. Los modelos más nuevos tienden a ser muy silenciosos y no crean problemas para las personas que intentan conciliar el sueño. Los ajustes en la unidad le permiten al paciente configurar la presión de aire deseada. Muchas máquinas descargan datos del sueño que tanto el paciente como su médico pueden controlar.

Si bien, como se señaló, comenzar la terapia de apnea del sueño con una máquina y una máscara puede ser desalentador al principio, una cosa que no es molesta es un sueño más reparador, mayores niveles de energía diurna y la capacidad de enfocarse mejor y concentrarse más. Para la mayoría de los pacientes, es realmente como comenzar una nueva vida.

El paciente puede tratar algunas de las causas de la apnea del sueño (amígdalas agrandadas, obesidad), pero la mayoría de las personas con este trastorno simplemente están predispuestas a ella por causas genéticas. Las máquinas CPAP y las máscaras CPAP son la primera línea de terapia en estos casos porque se ha demostrado que funcionan. Si está experimentando los síntomas comunes de la apnea del sueño, consulte con su médico y descubra qué los causa. Cuanto más rápido te diagnostiquen, más rápido se podrá iniciar la terapia rejuvenecedora.

Esta es una publicación de invitado por Katie Hunt de TheCpapShop.com. Si también le interesa escribir para HealthResource4u, consulte nuestras pautas de publicación de invitados en write for us

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